Leadville – engang vestens rikeste by, i dag et friluftsmekka 3 km over havet

Her kommer en ny historie om steder i Nord-Amerika litt utenom allfarvei, denne gangen om gruvebyen Leadville høyt oppe i Rocky Mountains' fjellheim.

I dag er Leadville en merkelig, liten by, preget av en hovedgate med bygninger som virker malplasserte både tidsmessig, størrelsesmessig og arkitektonisk. Hvor rart det enn kan høres, finner man her, på ekstreme 3100 meter o.h. et operahus som en gang var Amerikas fineste og et hotell som for 130 år siden kunne måle seg med de beste på den amerikanske østkysten. Bygget i 1886, er det unike Hotel Delaware et av de eldste som fortsatt er i daglig drift i Nord-Amerika og vel verd et besøk. 

Bygget i 1886, er det unike Hotel Delaware et av de eldste hotellene som fortsatt er i daglig drift i USA.

Den vesle fjellbyen med 2600 innbyggere bærer i stor grad også preg av å være et møtested for friluftsentusiaster, fluefiskere og off-road syklister.

Fra Leadville Trail 100 Run ultramaraton. Foto: http://running.competitor.com/Glen Delman.

Men det som kanskje først og fremst setter byen på kartet i dag er Leadville Trail 100 Run, også kjent som Race Across The Sky, et legendarisk 100 miles (161 km) ultra-maratonløp gjennom hjertet av Rocky Mountains. Løpet har blitt arrangert uavbrutt siden 1983. Leadville er også kjent som utgangspunktet for bestigningen av Rocky Mountains høyeste fjelltopp, Mont Elbert på 4401 m.o.h.

Mont Elbert (4401 m.o.h.) sett fra høyslettene nedenfor Leadville.

Både byens beliggenhet og stilfulle hovedgate med viktoriansk arkitektur, pirrer nysgjerrigheten til en besøkende turist og reiser spørsmål som ber om svar. Og i likhet med mye annen amerikansk historie, krig og konflikter, ligger de begravet i jakten på edle metaller. Byens ”forhistorie” skriver seg tilbake til i 1859. Da ble det ble funnet gull i California Gulch, et området nær dagens Leadville. I løpet av kort tid hadde om lag 5000 lykkejegere strømmet til teltbyen som fikk navnet Oro (spansk for gull). Denne boomen ble imidlertid kortvarig da det viste seg at gullforekomstene ikke var store, og Oro ble aldri noen permanent bosetning. 

Noen av hyttene fra den tidlige gruvevirksomheten er ennå å se utenfor Leadville.

Noen av lykkejegerne hadde imidlertid lagt merke til tung, svart sand som hindret gullvaskingen, og i 1874 ble det oppdaget at sanden inneholdt det blyholdige mineralet cerusitt, eller blykarbonat, som har høyt sølvinnhold. Det ble starten på byen Leadville, som ble anlagt der de største forekomstene av de sølvholdige mineralet ble påvist.  

De store sølvforekomstene lå i hjertet av landet ute-folket, og rushet av lykkejegere inn i deres land skapte raskt konflikter. Etter at Colorado fikk status som stat i 1876, krevde politikere, avisredaktører og gruveeiere at utene ble fjernet slik at  gull og sølv kunne drives ut uten forstyrrelser fra områdets urfolk - som trengte landet sitt til jakt, fiske og fangst. Holdningen til mange hvite var på den tiden var at ”den eneste gode ute var en død ute".

Ute-høvdingen Ignacio (f.t.v) ble kalt til Washing-ton i 1880 for å forklare seg om "ute-opprøret" året før og "Meeker-massakeren".  Foto: Wikimedia Commons.

Etter væpnede konflikter på slutten av 1870-tallet, blant annet den såkalte Meeker-masakeren, ble utene tvunget inn i reservater i Colorado og Utah mot løfter om penger - penger de aldri fikk.

Rett forut før det siste sammenstøtet med utene ble Leadville, først under navnet Slabtown, grunnlagt i 1877 av gruveeiere Horace Tabor og August Meyer. Det ble starten av Colorado Silver Boom, og Tabor, som ble valgt til byens første ordfører, skulle snart bli ustyrtelig rik og etter hvert kjent som ”The Leadville Silver King”.

Leadville ble grunnlagt under navnet Slabtown i 1877. Bildet viser byens hovedgate, Harrison Avenue i 1879. Foto: National Mining Hall of Fame & Museum, Leadville.

Byen vokste rekordraskt og hadde allerede i 1880 gatelys, vannverk, fem kirker, tre sykehus, seks banker og en skole for 1100 elever.

Horace Austin Warner Tabor, "The Leadville Silver King", Leadvilles grunnlegger og første ordfører. Foto:  Library of Congress Prints and Photographs Division. Brady-Handy Photo. Collection.

Med byen kom fikk ikke bare de tradisjonelle saloonene, barene, spillebulene og bordellene som vanligvis var de første "underholdnings-etablissementene" i  ”wild west-byene”. Rikdommen gjorde at det også ble bygget teaterhus og luksuriøse hoteller. I tillegg kunne de som ville nyte hane- og hundekamper, samt bryting og boksing.

I 1878 kom Ben Wood til Leadville. Han åpnet det første operahuset i byen; Wood’s Opera House med tusen seter, hvor herrene angivelig verken kunne røyke eller drikke alkohol i nærvær av en dame. Woods operahus var den gang det største og beste teaterhuset i hele vesten.

Tabor Opera House, bygget i 1879, er fortsatt i drift. I 2016 bygget overtatt av Leadville bydrift.

 

 

Det beholdt imidlertid ikke denne plassen lenge; den 20. november 1879 kunne Horace Tabor åpne Tabor Opera House, som var det mest påkostede bygget i Colorado på den tiden. Det massive tre-etasjers bygget var reist av naturstein, murstein og jern, brakt opp til Leadville med oksekjerrer fra Denver og kunne måle seg med de fineste teaterhusene i Amerikas øststater på denne tiden. 

I 1880, tre år etter at byen ble grunnlagt, var Leadville en av verdens største og rikeste gruvebyer med en befolkning på mer enn 15 000. Inntekter fra mer enn 30 gruver og 10 store smelteverk som produserer gull, sølv og bly, ga byen årlige inntekter på svimlende 15 mill. dollar. Horace Tabor, hadde alene en anslått formue på 10 millioner dollar og ifølge historiker Lincoln H. Hall bidro "strømmen av edle metaller fra Leadville til at den utarmede, hundreår-gamle amerikanske nasjonen ble en veritabel autokrat blant verdens stater"

I 1880 var Leadville en av verdens gruvebyer med 30 gruver og 10 store smelteverk som produserer gull, sølv og bly.

Med rikdommen fulgte også lovløshet og revolverkamper og på slutten av 1870-tallet var Leadville kjent som en av de mest lovløse byene i Vesten. Angivelig flyktet den første bymarshallen fra byen etter et par dagers tjeneste, og den neste ble skutt på åpen gate noen uker etter at han var ansatt. Av frykt for at byen skulle gå i oppløsning som følge av lovløshet, sendte Horace Tabor bud på Mart Duggan  som ble utnevnt til bymarshall.

Revolvermannen Mart Duggan ble hentet inn av Horace Tabor for å skape orden i Leadville. Det klarte han. Foto: Wikimedia Commons.

Duggan er lite kjent i dag, men var den gang en beryktet revolvermann. Historikeren Robert Dearment skriver at Duggan var en raskt skytende, hardt drikkende, hard irre; akkurat den typen mann en tøff, revolver-teltby som Leadville trengte i sine tidligste dager. At hans navn er så godt som glemt i dag, mens navn som Matt Dillon er kjent verden over, beskriver Dearment som ”livets ironi”. Med samme brutalitet og taktikk som de lovløse fikk marshall Duggan orden på byen i løpet av to år, og sa deretter opp jobben. Han ble skutt og drept i 1889.

Med rikdom fulgte også lovløshet. Bildet er fra Leadville på 1880-tallet. Foto hentet fra stargazermercantile.com / Poker Alice: A Wild Card in the Wild West.

Et annet kjent figur i fra Leadville er Alice Ivers, bedre kjent som Poker Alice, en av de få kvinnene som behersket poker og kortspill like bra som de beste mannlige gamblerne. Det sies at hun vant mer enn 250 000  dollar ved spillebordene uten en eneste gang å bli lurt.

I 1883 kom revolvermannen Doc Holliday, kjent fra duellen i OK Corral til Leadville. Her hadde han angivelig sin siste revolverkonfrontasjon da han skjøt ex-politimannen og barkeeperen Billy Allen i armen etter en disputt om en gjeld på 5 dollar. Holliday ble frikjent for legemsbeskadigelse og drapsforsøk grunnet selvforsvar. Revolvermannen, gambleren og bokserpromotoren Luke Short, også kjent som "the White Indian" oppholdt seg også i byen en tid.

Oscar Wilde besøkte Leadville i 1882. Bildet er fra samme år. Foto: Napoleon Sarony.

Forfatteren og poeten Oscar Wilde besøkte Leadville og Tabor Opera House under hans amerikanske turné i 1882. Begrepet ”ikke skyt på pianisten”, skriver seg angivelig fra dette besøket, noe Wilde senere beskrev som den mest rasjonelle kunstkritikk han noen gang hadde opplevd.

Som mange andre boombyer, varte ikke Leadvilles glanstid lenge. Da Sherman Silver Purchase Act ble opphevet i 1893 ble det slutt på de enorme inntektene fra sølvgruvene. Horace Tabor, en gang den rikeste mannen i Colorado, tapte hele sin formue da lovendringen skapte panikk i markedet og sølvprisene stupte. Han døde fattig, men overbevist om at prisen på sølv ville snu, ba han sin unge kone Baby Doe sitte på gruvene. Sølvprisene kom imidlertid aldri tilbake til gamle høyder, og den engang så rike sosietetskvinnens liv endte på en tragisk måte i en iskald brakket utenfor Leadville en vinterdag i 1935.

Det skapte førstesideoppslag da den engang så rike Baby Doe Tabor frøs ihjel i en hytte 7. mars 1935. Forsiden fra Denver Post 8. mars 1935 er avfotografert på National Mining Hall of Fame & Museum, Leadville.

Andre mineraler enn sølve skulle etter hvert bety mer for byen. Gruveselskapene satset etterhvert bly og sink, selv om produksjon av sølv, gull og kobber fortsatt skulle utgjøre en viktig del av byens inntektsgrunnlag.

Gruveindustrien bruker sykkelen som metode for å overbevise miljøbevisste idrettsfolk om sin berettigelse. Plakaten  er fra National Mining Hall of Fame & Museum, Leadville.

 

 

 

 

 

 

 

 

Andre verdenskrig forårsaket økt etterspørsel etter molybden; nyttet til å herde stål. Det blåste nytt liv i Leadville, Climax-gruven nær byen produserte lenge om lag 75 % av verdens totale molybdenmengde og var i 1980 den største underjordiske gruven i verden. Året etter sviktet molybdenmarkedet med nedgangstid og arbeidsløshet i Leadville som resultat.

Climax-gruven sto lenge for 75 % av verdens totale molybden-produksjon og var den største underjordiske gruven i verden. Her noen av slagghaugene fra gruva - som passeres på Highway 91 til Leadville (Foto: Zoia Ravna).

Selv om molybdenprisene steg og Climax-gruven ble gjenåpnet i 2012, er Leadville i dag først og fremst en liten, kuriøs fjellby som profilerer seg på utendørssport, villmarksturisme, off-road-sykling og ikke minst ultramaratonløpet Leadville 100 Miles, som er kjent over hele USA og omtalt i boka Født til å løpe.

The Silver Dollar Saloon i Leadville fra 1879 er en av de eldste saloon i drift. Stedet smykker seg med tittelen "Best Wild West Saloon in America" og er vel verd et besøk.
Nærområdene rundt Leadville og Lake County innbyr til friluftsliv. Her fra Half Moon Creek ved foten av Mont Elbert.

Byen scorer også på sine nære beliggenhet til kjente skisteder som Aspen og Vail, og er ettertraktet for idrettsfolk som søker et sted for høydetrening. Alt i alt et spennende sted vel verd et besøk om man er i Colorado eller de nærliggende statene.

 

 

 

 

 

 

Del med dine venner